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Quand les phoques copient le langage humain

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Publié le 20/06/2019 à 13:16 - Mise à jour le 20/06/2019 à 13:16
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L’étude a été publiée jeudi dans la revue Current Biology. Les phoques gris peuvent copier le langage humain et les chansons en utilisant les mêmes mécanismes de production sonore que les humains, selon de nouvelles recherches effectuées à l’Université de St Andrews.

Les phoques pourraient constituer un nouveau système modèle pour l’étude des troubles de la parole. Les chercheurs Amanda Stansbury et Vincent Janik, du Scottish Oceans Institute (SOI) de l’Université de St Andrews, ont travaillé avec trois jeunes phoques gris et les ont surveillés dès leur naissance pour déterminer leur répertoire naturel.
Ces phoques ont ensuite été formés à la copie de nouveaux sons. Zola, l’un des phoques, était particulièrement doué pour copier les mélodies qui lui étaient jouées, en copiant jusqu’à dix notes de chansons telles que Twinkle Twinkle Little Star et d’autres thèmes populaires. Les chercheurs ont appris à deux autres phoques des combinaisons de voyelles humaines qu’ils ont copiées avec précision.

Le chercheur principal, le Dr Stansbury, qui travaille maintenant au zoo El Paso au Texas, a déclaré : « J’ai été étonné de la qualité avec laquelle les phoques ont copié les sons du modèle que nous leur avons joué. Les copies n’étaient pas parfaites, mais étant donné que ce ne sont pas des sons typiques du phoque, c’est assez impressionnant. » 

Le professeur Janik, directeur du SOI de l’Université de St Andrews estime que « cette étude permet de mieux comprendre l’évolution de l’apprentissage vocal, une compétence cruciale pour le développement du langage humain ». 

Rédaction web 

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